jueves, 18 de noviembre de 2021

La nueva central nuclear de Bill Gates que produce electricidad barata

Bill Gates ya tiene sitio para construir su nueva planta nuclear experimental en colaboración con Warren Buffet. Según Gates, la tecnología que van a desplegar revolucionará el mercado de la electricidad con energía mucho más barata y sin producción de CO2.

Jesús Díaz

Gates — a través de su compañía TerraPower — y Buffet — con Rocky Mountain Power, subsidiaria de PacifiCorp — anunciaron sus intenciones hace cinco meses y ahora acaban de anunciar que su planta experimental estará en Kemmerer, un antiguo pueblo minero de sólo 2.600 habitantes en el estado de Wyoming.

La nueva central de Natrium es mucho más pequeñas que las clásicas nucleares (TerraPower)La nueva central de Natrium es mucho más pequeñas que las clásicas nucleares (TerraPower) La nueva central de Natrium es mucho más pequeñas que las clásicas nucleares (TerraPower)

Comenzará su construcción en 2024, aseguran, pero TerraPower lleva 15 años desarrollándola en colaboración con GE Hitachi Nuclear Energy. Una vez esté operativa generará 345 megavatios con cero emisiones de dióxido de carbono. La potencia será suficiente para alimentar 250.000 hogares diariamenet por un coste por vatio que, según la TerraPower, es una fracción del coste de la energía nuclear actual.

Cómo funciona

La clave de esa reducción de costes está en la arquitectura de la planta. Aunque el reactor utiliza combustible poco enriquecido (de un 5 a un 20% de uranio), el sistema no utiliza los complejos sistemas de refrigeración de agua que utilizan las plantas nucleares convencionales. Estos sistemas requieren de fuentes de energía externa para sistemas de bombeo de emergencia y son extremadamente caros de construir y operar.

Esquema del sistema de refrigeración de socio líquido, con el reactor en la parte inferior (TerraPower)Esquema del sistema de refrigeración de socio líquido, con el reactor en la parte inferior (TerraPower) Esquema del sistema de refrigeración de socio líquido, con el reactor en la parte inferior (TerraPower)

La planta de Gates y Buffett es mucho más sencilla y no depende de fuentes externas o refrigeración por agua. La tecnología se llama Natrium y utiliza sodio líquido tanto para la refrigeración como el almacenamiento de energía de sal líquida. El sodio líquido tiene un diferencial de 785 grados Kelvin entre su estado sólido y gaseoso, lo que le permite absorber más calor que los sistemas de refrigeración líquida. De hecho, el sodio líquido sólo requiere refrigeración por aire y además no requiere estar presurizado para realizar su función. La planta, según dice TerraPower, está diseñada para funcionar al 100% de su capacidad de forma constante.

El sistema de baterías de sal líquida es de 1GWh y, según sus creadores, puede envíar a la red un 150% de la energía del reactor durante 5.5 horas cuando haya picos de demanda.

Más segura y barata

Según el CEO de TerraPower — Chris Levesque — “Natrium será la siguiente mejora en seguridad. No dependerá de fuentes externas de energía, bombas o equipamiento extra para recuperarse en caso de emergencia”, el punto débil que acabó en el desastre de Fukushima porque el tsunami destruyó los generadores de emergencia. Gracias al poder de refrigeración del sodio, asegura, la planta podrá parar “rápidamente”.

Corte transversal de la planta con el reactor en la parte inferior (TerraPower)Corte transversal de la planta con el reactor en la parte inferior (TerraPower) Corte transversal de la planta con el reactor en la parte inferior (TerraPower)

Como apunta The Guardian, el proyecto también tiene sus detractores. Según el director de seguridad nuclear de la organización Unión de Científicos Preocupados Edwin Lyman, el sodio líquido también tiene peligros. “Es un material muy volátil que puede prender fuego si se expone al aire o el agua”, afirma, añadiendo que no entiende cómo han convencido a Bill Gates para meterse en esta aventura.

El reactor nuclear de torio chino en construcciónEl reactor nuclear de torio chino en construcción El reactor nuclear de torio chino en construcción

Está por ver si la apuesta de Gates y Buffet tendrá el éxito que estos anticipan, pero está claro que el cerco a las eléctricas por parte de las startups y las grandes potencias continúan. China está poniendo en marcha su primer reactor nuclear sin uranio — que usará sal de torio — mientras sigue construyendo centrales nucleares tradicionales y apuesta con mucha fuerza por la energía de fusión nuclear, algo que también está haciendo Estados Unidos, Europa y compañías privadas con grandes fondos de capital y gente como Peter Thiel o Jeff Bezos detrás. No hay sal sodio que enfría una carrera por la electricidad barata y limpia que se calienta día a día.



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